Qu'est-ce que la radioactivité ?

Qu'est-ce que la radioactivité sinon un phénomène physique naturel issu de la propriété de certains atomes présents sur Terre, dans l'atmosphère, dans notre alimentation et même dans notre corps. La découverte de la radioactivité en 1896 est attribuée au physicien français Henri Becquerel, qui étudia principalement l'uranium. Marie Curie confirmera par la suite le phénomène grâce à ses expériences sur le radium.

Les sources de radioactivité

L’homme est exposé à des rayons radioactifs naturels provenant de la Terre et de l’Espace. Les radiations émises par la Terre en uranium et thorium (54 %) et les rayons cosmiques (11 %) représentent à eux seuls 65 % des radiations que l’homme reçoit par an.

La seconde source de radioactivité est artificielle. Elle provient des rayonnements émis par les appareils électroménagers (4 %) ou des radiographies lors d’examens médicaux (25 %). Les centrales nucléaires appartiennent à ces sources radioactives avec un taux qui n’excède pas 0,01 % de l’ensemble des radiations que nous recevons chaque année.

En savoir plus sur la radioactivité dans le domaine médical

Les rayonnements radioactifs

Pour une définition de la radioactivité plus précise, il faut observer les noyaux atomiques instables qui sont à l’origine du rayonnement radioactif. Un atome est constitué d’un noyau lui-même fait d’un agglomérat de neutrons et de protons autour duquel tournent des électrons. Si un noyau d’atome contient trop de neutrons et de protons, il est instable. Pour retrouver sa stabilité, il éjecte des neutrons et des protons. Il émet alors des particules, c'est-à-dire de l’énergie, et des rayons, c’est ce qu’on appelle la radioactivité.

Dans une centrale, la réaction de fission nucléaire permet d’obtenir la libération de neutrons qui créent de l’énergie.

Il existe 3 types de rayonnements radioactifs :

  • α (alpha), qu'une feuille de papier peut arrêter
  • β (bêta), qu'une feuille d'aluminium peut arrêter
  • γ (gamma), pour lequel il faut une forte épaisseur de plomb ou de béton pour l'arrêter

La radioactivité correspond au nombre d'atomes radioactifs qui se transforment par seconde. Elle se mesure en Becquerel (Bq).

Effets de la radioactivité sur la santé

Ces trois rayonnements peuvent être dangereux, tout dépend de leur intensité et du degré d’exposition.

L'impact de la radioactivité sur la santé appelé aussi « dose » se mesure en millisievert (mSv). La radioactivité naturelle moyenne en France correspond à une dose annuelle de 2,4 mSv. L'industrie électronucléaire rejette une dose minime de 0,001 mSv par an et par centrale.

Taux de radioactivité

La norme à ne pas dépasser pour les travailleurs du nucléaire est de 20 mSv par an.

Chaque centrale nucléaire diffuse tous les mois à ses communes « de proximité » un bilan des contrôles radiologiques effectués. Les résultats sont consultables sur energie.edf.com

Les données de surveillance des centrales sont également disponibles sur le site du Réseau national de mesures de la radioactivité de l'environnement : mesure-radioactivite.fr

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