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L’ASN a constaté qu’en 2019, la centrale nucléaire de Flamanville avait détecté la présence de très faibles traces de radionucléides d’origine artificielle (cobalt 60) dans des boues de stations d’épuration. L’ASN a fait des constats similaires en 2020 lors de contrôles croisés sur d’autres sites d’EDF (Paluel et Penly).
A Paluel, des évacuations de boues d’épuration vers des filières conventionnelles ont été réalisées en mai 2015, novembre 2016 et mai 2018.
Avant chacune de ces évacuations, les contrôles ultimes par spectrométrie réalisés par les sites ont permis de déterminer que les concentrations en radionucléides d’origine artificielle (Cobalt 60) étaient conformes aux procédures applicables. Ces concentrations étaient de l’ordre de quelques Bq par kg de boues, soit environ 100 fois inférieures à la valeur de concentration d’activité de 0,1 Bq par gramme définie par la directive Euratom 2013/59 pour ce radioélément. Les boues concernées ne justifient donc pas un contrôle de radioprotection, mais la règlementation française ne prévoit pas de seuil d’exemption pour les déchets, ce qui conduit, en France, à orienter en filière nucléaire tous les déchets présentant des radionucléides d’origine artificielle, y compris sous forme de traces.
 
Les stations d’épuration des centrales nucléaires sont initialement classées zone à déchets conventionnels.
Sur la base du guide n° 23 de l’ASN datant de 2016 - Établissement et modification du plan de zonage déchets des installations nucléaires de base -,  toute contamination par des substances radioactives de déchets provenant de zones à déchets conventionnels constitue un écart.
En conséquence, l’Autorité de sûreté nucléaire a demandé en mars 2021 à ce que la station d’épuration de la centrale de Paluel soit classée temporairement en zone à production possible de déchets nucléaires compte-tenu de la présence de traces de cobalt 60 dans certains échantillons analysés.
 
Au regard des valeurs mesurées et des quantités de boues évacuées par la centrale de Paluel, cet événement ne présente pas d’impact sur l’environnement ou la santé.
La Direction de la centrale de Paluel a déclaré, le 28 mai 2021, un événement significatif environnement au niveau 0 de l’échelle INES et engagé la mise à jour de sa procédure de contrôle des boues issues de sa station d’épuration.
Des contrôles par spectrométrie gamma seront systématiquement réalisés en complément des contrôles ultimes opérés au moment de l’évacuation.